我自己的一个观察,是学得好的人,跟学不好的人,一个很大的差别是前者喜欢把玩英语,后者则侧重实用。
我有一个外甥女向我请教如何学好外语。类似的问题常有人问起,所以也促使我反思了一下,到底外语怎么学?其实这个问题并不好回答,回答的时候我们只能零星给点各自的感悟。修行还在各人自己。
可是这个问题又是一直要去思考的。我们中国人在学外语上花的时间比哪个国家都多,可是成效和投入不成比例。很多人学了一辈子不能入门,这到底是怎么回事呢?照说英语就那些句型,可是为什么有的人就用得活色生香,有的人英语看起来味同嚼蜡呢?我经常听人说,那是因为我们的教学太脱离现实,不实用。学什么莎士比亚呢?学如何写产品说明,不更实用吗?
恐怕这是一个很大误区。
我不知他人的经历如何,我自己的一个观察,是学得好的人,跟学不好的人,一个很大的差别是前者喜欢把玩英语(或其他外语),后者则侧重实用。外语专业的学生和非外语专业的学生,差别多半也是在这里。外语专业经常学一些文学课,语言课,把玩语言的本身,在其中找到乐趣。比如我们会去念布莱克的一首诗,揣摩这中间铿锵有力的节奏。我们会去思考,怪了,为什么林肯不说eighty, 而说four score呢?而非专业的人就觉得这不过是一工具,所以这些本属语言精髓的东西,他们给大而化之地跳过去了。
说英语是工具当然是不错的,它承载着交流的信息,可是就如同传媒学者说的那样,媒介也是信息(medium is the message), 这工具本身也是内容。学得好的人往往是喜欢把玩工具本身。他会捉摸一句话为什么这么说,而不那么说,这中间有什么讲究没有?而不是说,只要我把意思表达出来了,你他妈管我怎么说。
一旦有了这种精细区分和鉴赏能力,你说出来的话就会很不一样。我今天下午跟我一实习生谈到选专业和求职问题,我就回想到了自己的经历来。很多人在美国毕业后,虽然是热门专业,可是找工作的时候,四处撒网,不知发了多少简历。我就不一样,总是一剑封喉,找一个是一个,因为每次面试的过程中,大家一看,觉得这人好像是三年级作文里的父亲形象似的,中等身材,相貌平平,甚至面无表情,首先都对我的印象大打折扣,但是一旦提问的时候,觉得这人好像并非弱智,英文好像还行,甚至会引经据典,哥们眼睛顿时就亮了。尤其是在这种技术部门,别人根本想不到这人除了怎么设计网络课程,居然还知道一些他们都不知道的本土作家。有时候说起话来,好像还文绉绉的,真是奇了怪了。我每次就是这样蒙混过关的。
这不过都是当年读英文专业打的底,或者说多少年前的一点冷饭而已。如果当年我只是背单词,学习外贸单证,可能今天会败得很惨。信用证和Blackboard 有什么关系呢?
其实一个人英文功底比较好,那么其它的一些实用的东西都很好学。我觉得现在一些学生和老师都搞反了,为了追求实用而实用,让人三步并作两步,直接去学“饭店英语”,“旅游英语”, 多学一点别的都觉得浪费,不再嬉戏于语言文字本身,所以总也学不好。
换言之,我觉得英语是玩出来的。
我这外甥女做的是外贸业务,我也不知道怎么去还原我这种“玩”出来的学习经历。我只是给了她一些具体建议:

  1. 要求自己每天去看一些英文报刊,如Reader’s Digest,Times等。这些报刊都有网络版,应该养成阅读的习惯。纽约时报(http://www.nytimes.com/)可能最好。不认识的字,右击鼠标,会出来一个问号,点击问号,可以查出英文的释义。不要什么文章都看,挑选一两篇自己感兴趣的即可。不要把它纯粹当成任务,也要当成一种了解时事的消遣来看。

  2. 关于单词的积累: 可以考虑去注册金山词霸(iciba.com)或者dict.cn网站的用户,把每次查过的单词顺手添加到网络单词本里,都给记录下来,抽时间去温习。英语的词汇量之大,是汉语没法比的,词汇量的扩充,是个一辈子的事情。

  3. 多记一些完整的句子,不然光记单词没有用,都是一地散钱,没有串起来。你每次看到一个新的词语,查字典的时候,顺便要查出字典上是怎么使用的,看看例句。

  4. 记住和你们交往的英美客户,由于是网络上联系,他们的句子有时候写得马虎草率。你应该去学习更为优秀的英文,包括我上面说的一些杂志报纸的网络版。

  5. 应该订阅一些有助于你学习的英文博客,甚至包括一些轻松的网站,不知不觉地学习。我强烈推荐每日名言(Quote of the day: http://www.quotationspage.com/qotd.html), 每日词汇等。这样每天它们都会推送一名言或单词过来,每天学一点,就当是一业余爱好。我倒不是要你去用这些东西去装点自己的文字,而是希望借此学习到新的表达方法。英文里的句型,不过是主谓宾定状补几种,但是这些元素,不同人组合起来结果千变万化。其间的新颖和独创,灵活与变化,才是值得学习的地方。
可利用Google Reader, 或者国内的鲜果网等,订阅一些英文博客的RSS Feed, 这样可以比较集中地阅读,免得在网上每天瞎找。当然这些网站也可能耽误时间,你要掌握好一个度,不要订阅没有什么质量的RSS Feed, 纯粹浪费时间。

  6. 建议你们内部应该有一个局域网式的共享优秀英文资源的平台,大家可以互相学习,互相分享资源。

  7. 要善于使用网络搜索,不要以为我学了英语这么多年就什么单词都知道,根本不可能。学海无涯,我很多东西都不知道,看的书不比尹部长多。不过我善于搜索,比如我不知道退货信怎么写,我就会用 “return letter template”去搜索。搜索的结果我会看一遍,看人家怎么说,然后我去借鉴(但不要抄袭)。语言本来就是一模仿的过程,日子久了,你会知道一些固定套路,形成模板,熟能生巧,以后就千变万化了。
这些建议,基本上是想到什么说什么。写完之后,发觉也都是老生常谈,并无新鲜之处。可是又有多少人,真正能在做以上这些事情的时候,不觉得是一个任务,而是一个乐趣呢?我想学习者和学习者的分别,往往就在这里。(via)
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