英语字母 Aa 约在 3000 年前, 在腓尼基字母表中字母 A 读如 aleph,写起来 形似字母 V,中间再加一横,代表牛头或牛角。以后希腊人将它倒过来写。对于古代腓尼基 人来说,牛意味着财富,吃,穿,耕作都少不了它。这也许就是 A 被列为第一个字母的缘 故吧。 Bb 和 A 一样,字母 B 也可以追溯到古代腓尼基。在腓尼基字 母表中 B 叫 beth,代表房屋,在希伯来语中 B 也叫 beth,也含房屋之意。字母 B 原来形似原 始社会的两室房屋,小写字母 b 是后来从大写字母 B 衍变出来的。在今约旦河西岸有一犹 太教,基督教圣地叫 Bethlehem。该词中至今还包含着 beth 这一成分。B 在字母表中之所以 排在第二位也许是因为对人类的生存来说住的重要性仅次于衣食 Cc 字母 C 在腓尼基人的文字中叫 gimel,代表骆驼。它在字母 表中的排列顺序和希腊字母 I(gamma)相同,实际上其字形是从后者演变而来的。C 在罗马 数字中表示 1
  00。 Dd D 在古时是描摹拱门或门的形状而成的象形符号,在古代腓 尼基语和希伯来语中叫做 daleth,是“门”的意思,相当于希腊字母Δ(delta) 。 Ee E 是英语里用得最多的字母。在腓尼基语和希伯来语中 E 是 代表窗的象形符号,叫做 he,相当于希腊字母 E(epsilon)。 Ff F(英语字母表中的第六个字母)源自腓尼基语的第六个象 形字母,该字母形似今日之英语字母 Y,代表木栓或木钉(peg) ,在腓尼基语和希伯来语的 名称为 waw。中世纪重罪犯(felon)的左颊常被打上 F 的印记,以示惩戒。 Gg 在古代腓尼基语及希伯来语的字母表里,G 是描摹骆驼的头 和颈之轮廓的象形字母,其名称为 gimel。以后希腊人借用了该符号,作Γ(gamma) 。其实 字母 G 与字母 C 系源于同一腓尼基字母。原拉丁字母表里本无字母 G,含 g 音和含 k 音的 词都以字母 C 为表示。公元 3 世纪以后,古罗马人根据 C 创造了 G,自此 C 表示 k 音,G 则表示 g 音。 Hh 像其它字母一样,H 也可通过拉丁语和希腊语的字母表,一 直追溯到腓尼基语字母表。在腓尼基语中和 H 相应的字母有两条横杠,它代表篱笆或栅栏, 字母名称叫 heth 或 cheth。
Ii 第九个字母 I 源自腓尼基语中叫做 yod / yodh 的象形字母, 该字母被认为代表人的手指。最初小写字母 I 并不带点。I 上面的点是 11 世纪以后抄写员为 区分字母 I 连写(如 filii)与字母 u 才开始加上去的。此外,在 19 世纪以前 i 和 j 的书写或 印 刷 形 式 是 可 互 换 的 , 词 典 也 不 将 它 们 作 为 两 个 不 同 的 字 母 来 对 等 。 如 在 Samuel Johnson(1709-17
  84)所编的《英语词典》中,iambic 排在 jamb 和 jangle 这两个词的中间。英 语的 I 相当于希腊语的 I (iota)。 Jj 字母 J 是莎士比亚时代后(post-Shakespearean times) ,约在 1630 年产生的, V 并称英语字母表中两个最轻的字母。 和 英国国王詹姆斯一世于 1611 年颁 行的《圣经》钦定英译本中就没有 J 或 j 这一字母。正如 G 是基于 C 构成的,J 是由 I 衍生 而来,即在 I 上加一尾巴构成。然而,直至 19 世纪 I,J 的书写形式或印刷形式一直可以互 换,并未完全分家。 Kk 字母 K 之根源也可追溯到古代腓尼基语。在腓尼基语字母表 里,K 乃象形符号,代表人的手。希伯来语把它叫做 kaph,即“手(掌) ”之意。希腊人借 用后作 K (kappa) 。古罗马时期,犯诽谤罪者的前额被打上 K 之印记,K 代表 kalumnia, 即相当于英语 calumny(诽谤)。 Ll 在腓尼基和希伯来字母表中,L 叫 lamed / lamedh,是表示刺 棒(oxgoad)或鞭子的象形符号。希腊语中的相应字母是 A(lambda)。 Mm 如同别的字母,M 也可一直追溯到古腓尼基语。腓尼基人勇 于探险,以海上贸易著称,航行曾远至西班牙海岸。M 在腓尼基字母表里是表示海浪形状 的象开符号。希伯来语把它叫做 mem,即为“水”之意。希腊语的相应字母为 M(mu) 。 在中世纪凡犯人罪(manslaugter)者左姆指上往往被烙以 M 之印记。M 在罗马数字中表示 10
  00(拉丁语作 mille) 。 Nn 字母 N 在埃及象形字里呈波浪形,在腓尼基语中叫做 nun, 意为“鱼”而希腊语的相应字母则为 N(nu) 。 Oo 许多语言都有形似 O 的字母,而且都代表人的眼睛。在一些 古老的字母表里有的 O 当中还加了个点, 表示瞳孔。 在腓尼基语中 O 叫 cayin, “眼睛” 意为 , 在古英语里 O 叫 oedel,意为“家” 。 Pp P,英语字母表的第 16 个字母,古代腓尼基人和希伯来人称
之为 pe,意为“嘴” 。希腊语的相应字母为 II(pi)。16 世纪有一位名叫 Placentius 的多明我会 修道士(Dominican friar)写了一首题为 Pugna Porcorum, 253 个六音步诗行组成的诗, 由 诗中 每个词的首字母均为 p。这恐怕是亘古及今绝无仅有的。 Qq Q,英语字母表的第 17 个字母,系由腓尼基语和希伯来语的 第 19 个象形字母演变而来。Q 的形状有点像垂着尾巴的猴子。无怪乎腓尼基语把该字母叫 做 qoph,意思就是“猴子” 。在英语中 Q 后面几乎总跟着 U,它绝少出现在词尾,除非是外 来语。 Rr R,英语字母表的第 18 个字母,系由腓尼基语和希伯来语的 第 20 个象形字母演变而来。腓尼基人称之为 resh,意为“头” 。从古罗马时代起,R 一直被 称作 dog’s letter 或 snarling letter,因为 R 的发意颇似狗的嗥叫声 r-r-r-r 或 gr-r-r-r。英国剧 作家,诗人 Ben Johnson(1572?16
  37)1636 年在其所著《外国人用英文文法》(English Grammar Made for the Benefit of All Strangers) 一书中这样写道: is the dog’s letter, and “R hurreth in the sound; the tongue striking the inner palate, with a trembling about the teeth.” 在莎翁 的《罗密欧与朱丽叶》一剧中,朱丽叶的保姆和罗密欧谈及他的姓时说,Romeo 和 rosemary (迷迭香) ,一种常与婚礼相联系的花,两者都以字母 R 开头,并称 R 为 dog-name。 Ss 在腓尼基语和希伯来语中,S 叫 shin / sin,意为“牙齿” ,字 母形状颇像今天的 W,而现在的字形则是在它进入拉丁语之后逐渐演变成的。希腊语的相 应字母为ε(sigma) 。 Tt 今日的字母 T 系由腓尼基语的象形寂母变化而来。早先的字 形恰 似如今的字母 X,叫做 taw,意为“记号” (mark) 。基于此符号形成的希腊语相应字 母为 T(tau)。 Uu 字母 U 系由字母 V 派生而来。在 19 世纪以前的数百年间, 这两个字母就如 I 和 J,一直可以换用,在英语辞书上一直不加以区分。例如在 16 和 17 世 纪出版的图书 upon 常拼作 vpon,而 have 常拼作 haue。甚至到了 1847 年,伦敦 Henry Washbourne 公司出版的《英语词典》(A Dictionary of the English Language)仍在沿用这一做 法。 Vv V 乃英语字母表中两个最年轻的字母之一(加一个为 J) ,它 于莎士比亚时代以后,约 1630 年出现。但 V 同时又是 U,W,Y 等三个字母的祖先,甚至 连 F 也可以说是从 V 派生出来的。 源于约公元前 1000 年腓尼基字母表中的第 6 个象形字 V 母,该字母酷似今 日之英语字母 Y,叫做 waw,意为“木栓”或“木钉” 。公元前 900 年 以后,希腊人借用了该字母,并由此衍生出两个字母,一个后来演变为英语字母 F,另一个 则演变为 V 和 Y。在 19 世纪以前 V 和 U 这两个字母原来是不分的,可以互换的。V 在罗
马数字里表示
  5。 Ww 和 U, Y 一样,W 亦由 V 派生而来,其实 W 系双 V 连写而 成,本应读作 double V。W 之所以读作 double U 是因为在 19 世纪以前的几个世纪 U 和 V 一直不分, 可以互换。 既是 V 又是 U 的符号, V 即使发 U 也常成 V, upon 往往拼作 vpon。 如 法语的字母就读如 double V。 Xx 英语字母表的第 24 个字母,相当于希腊字母表的第 22 个字 母 X(chi)。其实前者系借自后者,而后者则源自腓尼基语中一个代表“鱼” ,读如 samekh 的 象形字母。 X 在罗马数字中代表
  10,在代数学和数学中 X 通常被用以表示未知数。当代 数学从阿拉伯传入欧洲时,阿拉伯语中表示“未知数”的 shei 一词被译为 xei,于是首字 母 X 就成了未知数的常用代号。关于字母 X 的由来,还有这样一种说法:X 原为表示接吻 之象形符号,若写如 x,看起来确有点象两张嘴在亲吻。这种解释可能出自民俗语源。 Yy Y 可以说是从 V 派生而来, 但若究起根源 Y 可以追述到希腊 语中被称为毕达哥拉斯字母(the letter of Pythagoras)Υ(upsilon)。 在代数中 Y 常被用以表示第 二个未知数。 Zz 在英国英语中读如 Zed,在美国英语中则读如 zee,但在古英 语中则读作 izzard。Z 源自希腊语的第 6 个字母 Z (zeta) ,而希腊语的 Z 又是借自腓尼基语。 Z 的基本意思表示宇宙之主??宙斯。 据考证,腓尼基字母主要是依据古埃及的图画文字制定的。 在古埃及, “A”是表示“牛头”的图画; “B”是表示“家”或“院子”的图画; “C”和“G” 是表示“曲尺”的图画; “D”是表示“门扇”的图画; “E”是表示一个“举起双手叫喊的 人”的图画; “F”“V”“Y”是表示“棍棒”或“支棒”的图画; 、 、 “H”是表示“一节麻丝 卷”的图画; “I”是表示“展开的手”的图画; “K”是表示“手掌”的图画; “M”是表示 “水”的图画; “N”是表示“蛇”的图画; “O”是表示“眼睛”的图画; “P”是表示“嘴 巴”的图画; “Q”是表示“绳圈”的图画; “R”是表示“人头”的图画; “S”和“X”是 表示“丘陵地”或“鱼”的图画; “T”是表示“竖十字型”的图画; “Z”是表示“撬”或 “箭”的图画。公元前 2 世纪时,拉丁字母已包括了这 23 个字母。后来,为了雕刻和手写 的方便,并为了使元音的“V”和辅音的“V”相区别,便把原来的“V”的下方改成圆形 而定为元音“U” ;又把两个“V”连起来变出了一个做辅音用的“W” ,这个“W”的出现 已是 11 世纪的事了。后来人们又把“I”稍稍变化而另创出一个辅音字母“J” 。这样,原来 的 23 个字母再加上“U”“W”“J”三个字母,就构成了 26 个字母的字母表了。中世纪 、 、 时,拉丁字母基本定型,后世西方文字(当然也包括英文)都是由它演变而来。 原载 1993 年《历史大观园》
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